Florida Panthers

September 30, 2016

Panthers voitti viime kaudella yllätyksellisesti divisioonansa ja kokosi ennätykselliset 103 pistettä. Pudotuspelien ensimmäisen kierroksen jälkeen pikkukissat aloittivat kesäloman hännät koipien välissä. Oppirahat on nyt talletettu kokemuspankkiin, ongelmakohdat on tunnistettu ja pyritty korjaamaan.

Kesä toi Floridaan paljon muutoksia. Joukkue saa alkavalle kaudelle uuden logon ja pelipaidan. Logosuunnittelija on korvannut nuoren ärjyvän pantterin kokeneemmalla, rauhallisemmalla, viekkaammalla ja kärsivällisemmällä kissapedolla. Dale Tallon on nimitetty kiekkopuolen presidentiksi, ja Tom Rowe on nostettu apulaisen paikalta vastaavaksi general manageriksi. Kaksi uutta apuvalmentajaa ja uusia kykyjenetsijöitä on kiinnitetty. Omistajat ovat valmiina pumppaamaan rahaa joukkueeseen, ja myyntispekulaatiot on kuopattu.

Floridan puolustus myllättiin uusiksi kesän aikana. Pakistoon on pyritty tuomaan kiekollisuutta, luovuutta ja nopeutta. Vuosi sitten kauden avanneesta kuusikosta vain kaksi on nyt mukana. Brian Campbell, Dmitry Kulikov, Erik Gudbranson ja Willie Mitchell ovat lähteneet. Keith Yandle, Jason Demers ja Mark Pysyk paikkaavat. Viime kaudella Panthersin puolustajat osasivat puolustaa. Nyt kuusikon uskotaan osaavan puolustamisen lisäksi myös hyökätä. Aaron Ekblad allekirjoitti kesällä kahdeksan vuoden jatkosopimuksen. Ekblad saattaa jopa voittaa Norris Trophyn tällä kaudella. Michael Matheson pelasi vakuuttavat miesten MM-kisat viime keväänä.

Aleksander Barkov, Vincent Trocheck ja Nick Bjugstad miehittävät keskikaistan. Panthersilla on käsissään erinomainen ja monipuolinen kolmikko, jonka päälle on maukasta rakentaa tulevaisuutta. Kesällä hyökkäykseen on hankittu pelaajia alempiin ketjuihin. Uusista kasvoista Jared McCann ja Colton Sceviour ovat hyviä kahteen suuntaan. Jonathan Marchessault on enemmän hyökkäävä pistenikkari.

Roberto Luongon lonkka leikattiin kesällä. James Reimer on hankittu kokeneeksi kakkoseksi ja antamaan Luongolle aikaa kuntoutua. Panthers oli viime kaudella heikko erikoistilanteissa. Yandle auttaa varmasti ylivoimassa. Hän on kilauttanut viimeisen seitsemän runkosarjan aikana 325 pistettä. Ainoastaan Erik Karlsson ja Duncan Keith ovat tehneet enemmän pisteitä tuona aikana. Pysyk on oiva lisä toiseen ylivoimaviisikkoon. Uusi apuvalmentaja Dave Barr on palkattu Buffalosta laittamaan ylivoima kuntoon. Onko alivoima heikentynyt entisestään? Viime kaudella moni nuori tähti pelasi jatkosopimuksesta. Vaaniiko nyt mukavoituminen pitkän ja arvokkaan jatkopahvin myötä?

Floridan viime kauden menestys perustui pitkälti yksilöiden ominaisuuksiin, ei niinkään Gerard Gallantin edistyksellisen pelikirjan kollektiiviseen toteuttamiseen. Vaikutti, että ketjut ja viisikot olivat sopineet paljon juttuja keskenään. Toisaalta Luongo antoi joka ilta joukkueelle mahdollisuuden voittaa, ja Panthers teki paikoista maalit kovalla prosentilla. Ovatko nämä elementit riittävä lähtökohta pitkäkestoisemmalle menestykselle? Gallantin tämän hetken pelitapa ei ole tuomassa ainakaan etua joukkueelle.

Arvio: Alkavan kauden puolustus osaa varmasti tukea hyökkäyksiä viimevuotista paremmin. Entä osaako se puolustaa yhtä hyvin? Jaromír Jágrin ja Luongon karisma ja magia kantavat joukkuetta tällä hetkellä. Onko kaksikko kuitenkaan mukana, kun nykyinen nuori ydin alkaa tosissaan tavoitella Stanley Cupia? Viime kaudella runkosarjassa toteutui vanha jääkiekon yhtälö: hyvä torjuntaprosentti + hyvä maalintekoprosentti = hyvä onni. Kopissa on paljon uusia naamoja. Miten hyvä Barkov tulee olemaan ensi kaudella? Todella hyvä.

2. ATLANTIC

Ennakkosarja

Advertisements

Washington Capitals

September 29, 2016

Hallitseva runkosarjan ylivoimainen voittaja on viettänyt rauhallisen kesän. Capitalsin tarina on pysynyt vuosia samana: hienoa runkosarjaa seuraa keväällä ennenaikainen poistuminen näyttämöltä.

Viime kaudella moni asia naksahti täydellisesti kohdalleen Washingtonissa. Barry Trotz valittiin liigan parhaaksi valmentajaksi, Braden Holtby parhaaksi maalivahdiksi, ja Alexander Ovechkin teki taas 50 maalia. Käytännössä Capitals oli ensiluokkainen jokaisella pelin osa-alueella. Joukkue pelasi voittavaa ja viihdyttävää kiekkoa, puolusti tunnollisesti ja kamppaili fyysisesti. Erikoistilanteet olivat koko liigan parhaimmistoa. Holtby sivusi Martin Brodeurin yhden kauden voittoennätystä. Pudotuspelien toisella kierroksella kuitenkin Pittsburghin pelinopeus oli liikaa.

Caps on lähtemässä alkavaan kauteen miltei samalla kokoonpanolla. Isokokoinen Lars Eller on ainoa merkittävä hankinta. Hänen uskotaan tuovan tehoja kolmosketjun keskellä. Jason Chimera ja Mike Richards eivät jatka Washingtonissa. 37-vuotias Chimera hävisi täysin kuvasta Penguinsia vastaan. Evgeny Kuznetsov oli joukkueen paras pistemies runkosarjassa, mutta ei pystynyt pitämään tasoaan pudotuspeleissä. Ovechkin johti ryhmäänsä esimerkillisesti myös keväällä – tehollisesti ja fyysisesti.

Capitals on varannut paljon pelaajia vanhalta mantereelta, erityisesti Venäjältä. Moni organisaatio on pitänyt venäläisten pelaajien varaamista suurena riskinä. Ovechkinin viitoittaman tien mukaan Kuznetsov, Dmitry Orlov ja Ilya Samsonov tulevat olemaan isoja palasia joukkuetta. Viime kesän ykkösvaraus Lucas Johansen on modernin kiekollisen pakin prototyyppiä. Washingtonin farmijoukkue Hershey Bears pelasi viime kaudella Calder Cupin finaaleissa. Tuosta joukkueesta Jakub Vrána on potentiaalinen tulokas hyökkäykseen ja Madison Bowey puolustukseen. Kokeneeseen, mestaruudesta taistelevaan joukkueeseen on haastavaa murtautua.

Washingtonin joukkueessa alkaa olla jo valtavasti kokemusta pudotuspeleistä. Joukkueen nuorin pelaaja, 21-vuotias André Burakovsky, on tahkonnut jo 23 playoff-peliä. Justin Williams on kuitenkin ainoa sormuksella aateloitu voittaja. Trotzin valmentama NHL-joukkue ei ole koskaan selviytynyt jatkoon pudotuspelien toiselta kierrokselta. Ovechkinin ansioluettelossa on vastaava tahra. Capitals kohtaa kauden ensimmäisessä pelissä Penguinsin. Trotz on käskenyt joukkuettaan seuraamaan tarkasti jokaisen hetken seremoniasta, jossa mestaruusviiri nostetaan Consol Energy Centerin kattoon.

Arvio: Moni olettaa itsestäänselvyytenä Ovechkinin tekevän taas 50 maalia. Raja on kivikova nykyisessä liigassa. Vain muutama pelaaja onnistuu tänä päivänä painamaan 40 kaappia kaudessa. Capitals jatkaa samalla sapluunalla. Olisiko kesällä pitänyt tuoda enemmän jalkanopeutta kokoonpanoon, varsinkin puolustukseen? Trotzin projektin kolmas vuosi on käynnistymässä. Ikkuna Stanley Cupin voittamiseen on tutusti auki. Ovechkin meni kesällä naimisiin. Nyt on aika sanoa “tahdon” myös jäällä, vieläkin vakuuttavammin. Ovechkinin 12. yritys on alkamassa.

2. METROPOLITAN

Ennakkosarja

Dallas Stars

September 28, 2016

Päävalmentaja Lindy Ruffin ja GM Jim Nillin rakkaustarina on synnyttänyt liigan räjähtävimmän hyökkäyskoneiston. Stars oli lännen paras joukkue viime kaudella, ja teki eniten maaleja koko liigassa. Nyt on aika kanavoida runkosarjan menestys myös pudotuspeleihin. Aikaisempiin Nillin valtakauden vuosiin verrattuna viime kesä oli rauhallinen Dallasissa. 33-vuotias Dan Hamhuis on Starsin tärkein hankinta alkavalle kaudelle. Hyökkäyspäätä on vahvistettu Jiří Hudlerilla, joka teki elokuussa vuoden sopimuksen. Kokeneiden lähtijöiden lista on taas pidempi.

Dallasin puolustus on muuttunut paljon. Viime kauden neljästä eniten pelanneesta puolustajasta kolme on nyt poissa. Kris Russell pakkasi kassinsa jo siirtotakarajalla. Alex Goligoski ja Jason Demers löysivät uudet kodit UFA-markkinoilta. Hamhuisin, Esa Lindellin ja Stephen Johnsin uskotaan paikkaavan lähtijöiden minuutit. Uusi kolmikko on kookkaampi, puolustaa paremmin ja osaa myös liikuttaa kiekkoa. Goligoskin ja Demersin mukana lähtee paljon puolustajien tehopisteitä. Upean tulokaskauden pelanneen John Klingbergin täytyy jatkaa samalla tasolla. Saako Lindell mahdollisuuden Klingbergin rinnalla?

Starsin hyökkäyksen tulivoima on mykistävää. Jamie Benn ja Tyler Seguin ovat dominoineet koko sarjaa viime vuosina. Vaikka panssarivaunu Bennin molemmat lonkat leikattiin reilu vuosi sitten, hän pelasi kauden jokaisessa pelissä. Kyseessä täytyy olla poikkeuksellinen urheilija. Nyt Benn on toipumassa viime kesän vatsalihasleikkauksesta. Kokeneet Jason Spezza ja Patrick Sharp sopivat erinomaisesti tukemaan superkaksikkoa.

Klingbergin ohella hyökkääjät Radek Faksa ja Mattias Janmark ja puolustaja Johns löivät itsensä läpi viime kaudella. Kaikki pelasivat ensimmäiset pudotuspelinsä. Faksan, Antoine Rousselin ja Aleš Hemskýn muodostama kolmosketju toimi hyvin viime keväänä. Kokenut Vernon Fiddler teki sopimuksen New Jersey Devilsin kanssa, ja Valeri Nitšuškin palasi Venäjälle. Monipuolinen Jason Dickinson, pistelinko Curtis McKenzie, voimalaituri Brett Ritchie ja pelintekijä Devin Shore muodostavat seuraavan aallon hyökkäykseen. Fyysinen Patrik Nemeth, kaksimetrinen järkäle Jamie Oleksiak ja Julius Honka ovat ehdolla puolustukseen. Myös Dallasin farmijoukkue Texas Stars teki eniten maaleja sarjassa.

Antti Niemi ja Kari Lehtonen ovat epäkiitollisessa asemassa. Toisaalta Dallasin pelityylin takana on haastavaa torjua. Peli pyörii paljon toisessa päässä ja yhtäkkiä pitäisi kylmänä pysäyttää läpiajo tai ylivoimahyökkäys. Toisaalta suomalainen kaksikko ei ole onnistunut täydellisesti. Viime kaudella 44 maalivahtia pelasi vähintään kolmanneksen runkosarjan peleistä. Torjuntaprosenteissa Niemi oli näistä sijalla 40, ja Lehtonen 38. Pudotuspeleissä Lehtosen torjuntaprosentti oli 89,9% ja Niemen 86,5%. Monelle jäi kirvelevästi mieleen Lehtosen päästämät kolme maalia kahdeksasta ensimmäisestä kudista seiskapelissä St. Louisia vastaan. Historia on osoittanut, että 1A- ja 1B-maalivahtien peluuttaminen ei tuo menestystä. Edellisen kerran Stanley Cup on voitettu kahdella ykkösmaalivahdilla vuonna 1972, Gerry Cheeversin ja Eddie Johnstonin yhteistyöllä. Keväällä pitää olla selvä ykkönen. Nähdäänkö siirtotakarajalla uusi yllättävä ykkösmaalivahti? Hurjimmissa visioissa Henrik Lundqvist tai Ben Bishop kuuluvat Dallasin kevääseen.

Viimeisen kolmen kauden aikana Seguin on kasannut 234 pistettä. Edellä ovat vain Sidney Crosby (273), hänen tutkaparinsa Benn (255) ja Patrick Kane (239). Samalta ajalta Seguinin pistekeskiarvonsa 1,05 on Crosbyn (1,15), Kanen (1.13) ja Evgeni Malkinin (1,08) jälkeen kovin. Toissa kaudella Seguin missasi 11 peliä ja viime kaudella 22. Kaudella 2014-15 Dmitri Kulikov taklasi laittomasti hänen polvensa hajalle. Viime keväänä Anton Strålmanin luistin viilsi hänen akillesjänteensä. Pari viikkoa sitten Seguin rikkoi kantapäänsä World Cupin harjoituspelissä. Pysyykö entinen Bostonin paha poika terveenä? 24-vuotias Tyler Seguin kertoo rilluvuosien olevan takana. Hän osti kesällä itselleen mökin, jossa hän voi kalastella isänsä kanssa ja viettää aikaa koiriensa kanssa. Seguin kertoo huomanneen aikuistuneensa: “enää ei voi mennä ulos kolmena iltana peräkkäin”.

Arvio: Viime kaudella Dallas ratkaisi kaikki pelilliset ongelmat tekemällä maaleja. Stars päästi eniten kiekkoja omiin kaikista pudotuspeihin selviytyneistä joukkueista. Onko nuorempi puolustus viimevuotista parempi? Texasissa on alkamassa Ruffin ja Nillin neljäs kausi. Jatkuuko kehittyminen vai otetaanko nyt muutama tipuaskel taaksepäin, että seuraavilla kausilla voidaan ottaa harppaukset mestaruuteen saakka? Viimeisten palasten hankkiminen mestarijoukkueeseen on aina haastavaa. Dallasin ikkuna Stanley Cupin voittamiseen on juuri avattu.

3. CENTRAL

Ennakkosarja

Arizona Coyotes

September 27, 2016

Aavikolla on tapahtumassa paljon tällä hetkellä. 26-vuotias ihmepoika aloittaa General Managerina. Pelaajistoon on tullut paljon muutoksia. Kojoottien lahjakkuuskaivo on koko liigan kaunein ja syvin.

John Chayka syntyi vuonna 1989. David Poile oli tuolloin ollut jo seitsemän vuotta GM-roolissa NHL-tasolla, Lou Lamoriello kaksi. Hänen taustansa on edistyksellisten tilastollisten analyysien maailmassa. Lyhyen, selkävaivojen päättäneen pelaajauransa jälkeen Chayka perusti lankomiehensä kanssa vanhempiensa autotalliin yrityksen nimeltä Stathletes, jonka toimiala on jääkiekon numeroiden analysointi. Tällä hetkellä tässä firmassa on 50 työntekijää, ja asiakkaana on esimerkiksi Vancouver Canucks. Stathletes on nyt alallaan suurin yritys. Ja Chayka on kaikkien aikojen nuorin GM missään ammattiurheilun lajissa Pohjois-Amerikassa.

Entinen Coyotesin GM, Don Maloney, sai lähteä. Omistaja Gary Drummond teki itsestään seuran urheilupuolen presidentin. Päävalmentaja, kokenut kiekkomies Dave Tippett nimitettiin varapresidentiksi valmennustyönsä lisäksi. Maloneyn aloittama uudelleenrakentaminen on näyttänyt lupaavalta. Omistajat ja Tippett haluavat nopeuttaa luomistyötä. Yhtälö on mielenkiintoinen. Tavallaan Chaykaan luotetaan, mutta hänen täytyy hyväksyttää päätöksensä tuplaroolissa olevan Tippettin kautta.

Coyotes on varannut viime vuosina paljon hyökkäyssuuntaan hyviä laitureita ja senttereitä. Dylan Stromen ja Christian Dvorakin odotetaan murtautuvan kokoonpanoon alkavalla kaudella. Max Domi ja Anthony Duclair osoittivat jo viime kaudella tasonsa. Brendan Perlini on kasvamassa kolmosketjuun. Tuorein ykkösvaraus, pienikokoinen Clayton Keller oli ehkä viime kesän varaustilaisuuden taitavin kiekollinen pelaaja. Hyökkäykseen hankittiin kesällä Jamie McGinn täydentämään kärkiketjuja ja tukemaan superjunnuja. Kauden alkaessa 40 vuotta täyttävä Shane Doan jatkaa tärkeimpänä isähahmona. Jokaisen kesän hieman erilailla treenaava Doan on edelleen joukkueen fysiikkatestien kärkeä.

Arizonan puolustus oli viime kaudella koko sarjan heikoimpia. Erityisesti alivoimalla ongelmat kasautuivat. Tärkein korjausliike oli Alex Goligoskin oikeuksien hoitaminen Dallasista. Hänelle sorvattiin viiden vuoden arvokas jatkosopimus. Goligoskin uskotaan tukevan Oliver Ekman-Larssonia ylivoimalla. Luke Schenn ja Jamie McBain ovat muut uudet kasvot puolustuksessa. Viime kesän varaustilaisuuden viidestä vuorosta neljä käytettiin pakkeihin. Jakob Chychrun oli heistä ensimmäinen kiinnitys. Chychrun teki Cam Fowlerit tai Filip Forsbergit – varausnumero tippui mystisesti. Chayka näkee hänessä suuren potentiaalin.

Mike Smithin taso on ailahdellut superkevään 2012 jälkeen. Viime kaudella hän oli yli kolme kuukautta sivussa loukkaantuneena. Toivuttuaan hän pelasi kymmenen peliä torjuntaprosentilla 94,4%. 34-vuotias, kokenut Smith on järkevä palanen nuoren joukkueen taakse. Louis Domingue pelasi viime kauden esityksillään itselleen kahden vuoden jatkosopimuksen.

Arvio: Silmämääräisesti pelaajia arvioiva jääkiekon vanha liitto odottaa jo vesi kielellä Chaykan ja tilastollisen analyysin epäonnistumista. Uskon, että tätä ei tule tapahtumaan. Organisaation muuttohuhut ovat vaimentuneet. Arizonan farmijengi muutti kesällä lähelle Tucsoniin. Miten Coyotesin puolustuksen korjaaminen tulee onnistumaan? Organisaation tulevaisuus näyttää pitkästä aikaa valoisalta. Nuorten kojoottien läpimurtoa on mielenkiintoista seurata.

4. PACIFIC

Ennakkosarja

Montreal Canadiens

September 26, 2016

Habs aloitti viime kauden historiallisen hyvin, ja päätti sen historiallisen huonosti. Carey Pricen ilmiömäinen torjuntatyöskentely on peittänyt pitkään Canadiensin ja Michel Therrienin pelitavan heikkoudet. Terveen Pricen kanssa puolustaminen, roiskiminen ja vastahyökkäykset ovat riittäneet pudotuspeleihin. Ilman Pricea Therrienin Montreal on koko liigan heikkoin joukkue, mistä nähtiin esimerkkiä taas viime kaudella.

Price on tällä hetkellä maailman paras maalivahti. Viimeisimmistä neljästä kaudesta hän on kolmena kärsinyt loukkaantumisista. Viime kaudella näytti olevan mahdotonta löytää hänelle korvaajaa. GM Marc Bergevin palkkasi kesällä kokeneen kakkosmaalivahdin, Al Montoyan, Pricen terveyden vakuutukseksi. On uskomatonta mihin kaikkeen Pricen poissaolo vaikutti viime kaudella; hyökkäämiseen, maalintekoon, itseluottamukseen ja tietenkin puolustamiseen.

Habs on tehnyt kesällä mielenkiintoisia hankintoja. 11 vuotta, joista kuusi kapteenina, Nashvillen alakertaa kantanut Shea Weber tuo laukauksensa, kovuutensa ja johtajuutensa Montrealiin. Weberin kanssa työskentelevä taito- ja luisteluvalmentaja Shawn Allard kertoo suojattinsa fysiikan olevan LeBron Jamesin ja Tom Bradyn ominaisuuksia vastaavan, ja uskoo Weberin koneessa olevan vielä paljon laadukkaita maileja. Vapailta markkinoilta värvättiin rosoinen Andrew Shaw, jota vastaan on ikävää pelata. Mitä tekee Ruotsissa kultaa päässä riehunut Artturi Lehkonen? Kesän hankinnoista mielenkiintoisin on Aleksandr Radulov.

Olen seurannut Radulovia tarkasti viimeiset pari kautta. Tyypillinen Radulovin ilta: Hän saapuu aina ensimmäisenä lämmittelyyn tyhjälle jäälle, laittaa remmin aina kiinni, spurttaa ja täräyttää pommin takarautaan. Alkulämmössä hän aloittaa jokaisen kierron uskomattomalla asenteella, tahdolla ja raivolla. Ensimmäiseen vaihtoon Radulov vetää yleensä kolmesta viiteen kovaa taklausta. Nashvillesta lähdön jälkeen hän on pelannut yhtä kautta vaille kaikki piste per peli -tahtiin. Lista ominaisuuksista on loputon: vahva, suojaa kiekkoa hyvin, pelillinen kapellimestari, tunnejohtaja, erinomainen laitojen lähellä… Sergei Fedorovin mukaan avioliiton ja isyyden kautta rauhoittunut Radulov voi olla Bergevinin ensimmäinen mestarillinen siveltimenveto.

Montreal on varannut viime aikoina heikosti. Vuosien 2008 – 11 Habsin varauksista vain kaksi, Brendan Gallagher ja Nathan Beaulieu, on pelannut vähintään 100 NHL-ottelua. Muiden sarjan joukkueiden keskiarvo on 6,4. Joukkueen kokoa on pyritty kasvattamaan jo monta vuotta. Viime kaudella jossain kohtaa nelosketjun muodostivat Michael McCarron, Jacob de la Rose ja Stefan Matteau. Kolmikon keskimitat ovat 193cm ja 99kg. Weber ja Radulov tuovat kokoa myös kärkiviisikkoihin. Toivottavasti Alex Galchenyuk saa jatkaa keskellä. Hänen täytyy kehittyä aloituksissa.

Jääkiekon suuri ongelma on, että entisiä NHL-pelaajia on niin paljon GM-roolissa. Tällä hetkellä suhde NHL-tasolla on 16/30. Muihin lajeihin verrattuna entisiä pelaajia on toimitusjohtajina seuraavasti: MLB 2/30, NFL 6/32, NBA 8/30. Vanhat pojat ja vanha liitto tekevät päätökset jääkiekossa. Tämä tuli surullisesti esille Mont Royalin juurella. Kaikilla järkevillä mittareilla mitattuna P. K. Subbanin vaihtaminen Weberiin oli typerä ratkaisu. Vihdoinkin lätkään on saatu suuri persoona kaikkien hajuttomien ja muovisten jargon-jätkien keskelle. Subbanin sopimus on hänen ikävuosillensa 27 – 31. Tällä hetkellä puolustajien tehollinen huippu on 29-vuotiaana. Montreal on päästänyt käsistään Ryan McDonaghin ja Subbanin.

Arvio: Bergevin ja Therrien jatkavat sähläämistään. Terve Price pystyy yksin torjumaan minkä tahansa pelikirjan joukkueen pudotuspeleihin. Vaikka raskaita iltoja raatanut Weber saattaa ensi kaudella auttaa Canadiensia Subbania enemmän, niin jotenkin jopa hävettää jääkiekon puolesta, että Subbanin valovoimaista persoonaa ei osattu käsitellä ja hyödyntää Montrealissa. Osaako Therrien kehittää ajatuksiaan pelaavuuden ja kiekollisuuden suuntaan?

3. ATLANTIC

Ennakkosarja

Columbus Blue Jackets

September 25, 2016

Columbuksen viime kausi oli koko organisaation historian heikoin esitys. Pohjakosketuksen aikana Blue Jackets hävisi ennätyksellisesti kauden kahdeksan ensimmäistä peliä, vaihtoi valmentajaa, myi ykkössentterin, – ja oli lopuksi runkosarjassa sijalla 27. Huono onni ei enää kelpaa selitykseksi. Kauden päätteeksi John Tortorella haukkui julkisesti joukkueen kapteeniston ja kokeneen osaston.

GM Jarmo Kekäläinen muutti varaustilaisuuden käsikirjoitusta valitsemalla Pierre-Luc Dubois’n Jesse Puljujärven sijaan. Moni näki nuoren Vincent Lecavalierin vetävän sinitakin ylleen Buffalon tilaisuudessa. Jäällä Dubois’n pelityyliä on verrattu Jamie Benniin. Vaikka Columbus tarvitsee ykkössentterin, niin Kekäläinen saattoi tehdä uransa suurimman virheen ohittaessaan Puljujärven. Kekäläinen kertoi koko johtoryhmänsä rakastavan Dubois’n ominaisuuksia, persoonaa ja olemusta.

Ongelmapelaajaksi mielletyn Ryan Johansenin vaihtaminen Seth Jonesiin oli tavallaan perusteltua. Kaupan ainoa ongelma on, että Blue Jackets on tälläkin hetkellä ilman ykkössentteriä. Brandon Dubinsky, Alexander Wennberg ja Boone Jenner ovat parhaimmillaan kakkossentterin tasoa. Jenner on ehkä enemmän laiturityyppiä. Dubois ei ole vielä valmis. Kapteeni Nick Folignon tehot romahtivat Johansenin lähdettyä. Brandon Saad ja Cam Atkinson tekivät hyvin maaleja viime kaudella.

Columbuksen farmijoukkue Lake Erie Monsters voitti Calder Cupin näytöstyyliin keväällä. Voittajajoukkueesta moni pelaaja on tyrkyllä pelaamaan ylhäällä. Zach Werenski on takuuvarma kortti. Tanskalainen Oliver Bjorkstrand osaa tehdä maaleja. Sonny Milano on velho kiekon kanssa.

Sergei Bobrovski on tuskaillut nivusiensa ja itseluottamuksensa kanssa Vezinan voittamisen kaudella 2012-13 jälkeen. Maailman toiseksi parhaiten palkattu maalivahti on ollut viisi kertaa poissa pelistä nivustensa takia. Joonas Korpisalo paikkasi häntä erinomaisesti viime kaudella.

Sinitakit ovat pelanneet viisi kautta putkeen luokattoman alkukauden ja hyvän loppukauden. Jos lasketaan viimeisen viiden kauden 20 ensimmäistä peliä yhteen, niin sadan pelin saldo on tyly: 30-60-10. Vastaavasti 20 viimeistä peliä laskettuna yhteen saldo on hyvä: 61-35-4. Toisin sanoen Columbus on alkukaudesta sössinyt pudotuspelit, ja loppukaudesta kärkivaraukset. Tällä tyylillä ammutaan itseään jalkaan, isolla tykillä.

Arvio: Vitsailin Team USA:n esitysten perusteella World Cupissa, että Kekäläinen on ainoa suomalainen, joka luottaa enää Tortorellaan. Aika on ajanut Tortorellan kiekon syömisen ja sekametelin ohi. Puljujärvi lienee tyytyväinen Edmontoniin pääsemisestä. Jos Columbus jatkaa taapertamista, niin Kekäläisen pää on seuraavana vadilla. Tortorella on toinen Kekäläisen valitsema päävalmentaja. Blue Jacketsin hyökkäys on monipuolinen ja laaja mutta sen kärki ei ole tarpeeksi terävä. Puolustus on huippulaadukas mutta se tarvitsee pari kautta aikaa kehittyä. Kekäläinen on tiukassa paikassa.

8. METROPOLITAN

Ennakkosarja

St. Louis Blues

September 24, 2016

Blues lähtee kauteen suurin muutoksin. Kapteeni on poissa, valmennuksen perimyssota on ratkaistu, uudet apuvalmentajat on kiinnitetty, ja pitkäaikainen lukko puolustuksen takana, Brian Elliott, päästettiin hänen omasta pyynnöstään muualle. Jake Allen saa odotetun, suuren mahdollisuutensa.

64-vuotias päävalmentaja Ken Hitchcock sai vuoden jatkosopimuksen palkintona lännen finaalipaikasta. Mike Yeo aloittaa vuoden päästä Bluesin päävalmentajana. Alkavan kauden hän toimii Hitchcockin oppipoikana. Ratkaisu on mielenkiintoinen. Rick Wilson ja Steve Thomas ovat muut uudet apuvalmentajat. Nuottien erikoistilanteet olivat viime kaudella sarjan eliittiä. Alivoimasta vastannut Brad Shaw siirtyi Columbukseen, ja ylivoiman arkkitehti Kirk Muller palasi Mont Royalin juurelle.

Allenin pelimäärät ovat nousseet viimeisen kolmen kauden aikana tasaisesti: 15, 37 ja 47. Samoin hänen torjuntaprosenttinsa ovat kohonneet: 90,5%, 91,3% ja 92,0%. St. Louisissa uskotaan Allenin nousevan supertähteyteen. Elliottin torjuntaprosentti, 93,0% oli koko liigan kovin, ja hän kantoi päävastuun pudotuspeleissä. 26-vuotiaan Allenin kasvamista on vaalittu ja tuettu rauhallisesti. Ville Husso taistelee kakkosvahdin minuuteista kesällä kotiutetun Carter Huttonin kanssa.

Troy Brouwerin ja David Backesin sopimuksia ei jatkettu. Kokeneen, kookkaan ja fyysisen kaksikon mukana lähti viime kauden 439 taklausta, johtajuutta ja isoja minuutteja erikoistilanteista ja otteluiden ratkaisuhetkiltä. Myös Steve Ott vaihtoi maisemaa. Hyökkäystä on muovattu nopeammaksi, kevyemmäksi ja monipuolisemmaksi. Häikäisevästi kiekon kanssa tanssahteleva ja tappavasti laukova Vladimir Tarasenko teki viime kaudella 40 maalia. Saako Jori Lehterä mahdollisuuden jopa ykkössentterinä Backesin lähdettyä? Lauri Marjamäki ihmetteli, miksi Lehterää peluutetaan keskellä. Marjamäen mukaan Lehterän suora luistelu ei riitä keskikaistan dominointiin.

Bluesin mielenkiintoisin pelaaja tällä hetkellä on 20-vuotias Robby Fabbri. Hänen peliään seuratessa ei uskoisi Fabbrin olevan niin nuori. Energinen kanadalainen teki runkosarjassa 18 maalia ja oli Bluesin paras pistemies pudotuspeleissä. Nuorukainen lentää jäällä musta tukka hulmuten ja on valmis menemään jokaiseen ahtaaseen väliin, missä kiekko on tai mihin se on tulossa. Toinen tulevaisuuden nimi on puolustuksen Colton Parayko. Shea Weberiin verrattu kaksmetrinen ja fyysinen Parayko keräsi tulokaskaudelllaan 33 pistettä.

St. Louisin puolustuspeli on pitkään ollut joukkueen vahvuus. Nuottien uusi kapteeni Alex Pietrangelo on noussut koko kiekkomaailman parhaiden pakkien joukkoon. Ensi kesän vapaa agentti Kevin Shattenkirk on pyörinyt siirtohuhuissa pitkään. Hän on nakuttanut jo monta vuotta putkeen yli 40 pistettä. Fyysinen Joel Edmundson pelasi Paraykon ohella hienon tulokaskauden. Puolustajien kiekollinen peli on avainasemassa Bluesin muutoksessa.

Arvio: Ainoastaan David Perron on hankittu paikkaamaan lähtijöitä. Fyysisen pelityylin muuttaminen nopeaan ja sitkeään kiekolliseen peliin ei käy hetkessä. Suunta on oikea mutta siirtymävaiheen aikana runkosarjan pistemäärä saattaa notkahtaa. Pystyykö Allen pelaamaan yli 50 peliä, ja onnistuuko Tarasenko iskemään yli 50 maalia? Yleensä bluesissa on päällekkäin ikään kuin duuri ja molli. Muuttuuko Hitchcockin joutsenlaulu bluesasteikon mukaan iloksi vai suruksi?

6. CENTRAL

Ennakkosarja

%d bloggers like this: